Os fonemas são unidades sonoras que se combinam e formam sílabas que são percebidas pela nossa audição. Os fonemas fazem parte do sistema de sons de uma língua. Os sons são classificados em vogais, semivogais e consoantes.

Os fonemas são produzidos pelos diferentes movimentos do nosso aparelho fonador (boca, língua, palato, cordas vocais, fossas nasais, dentes,...) em conjunto com o ar que sai dos pulmões. Conforme a vibração das cordas vocais podem ser classificados em sonoros ou surdos.

Os fonemas sonoros ocorrem quando há vibração das cordas vocais: /z/ /v/ /j/ /d/ /g/.
Os fonemas surdos ocorrem quando não há vibração das cordas vocais: /f/ /s/ /x/ /t/ /k/.

Fonema x Letra

É essencial distinguir os conceitos de fonema e letra. Conforme referido, um fonema é uma abstração sonora. A letra é a representação escrita dessa unidade sonora. Para ser escrito o fonema - e não a letra - está convencionado o uso das barras oblíquas na transcrição fonológica: /  /

Letras: f   s   x   m   t   d   j
Fonemas: /f/   /s/   /x/   /m/   /t/   /d/   /j/

A relação entre os fonemas e as letras não é direta. Um fonema pode ser representado por várias letras, como o fonema /z/ que pode ser representado pelas letras z (azar), s (mesa) e x (exemplo). Também uma letra pode representar diferentes fonemas, como a letra x, que representa os fonemas /s/ (máximo), /ʃ/ (xarope), /z/ (exame) e /kz/ (táxi). 

Fonemas e os dígrafos

Um dígrafo é um conjunto de duas letras que representa apenas um fonema, formando um único som. No caso dos dígrafos vocálicos, ocorre a nasalização da vogal anterior.

Dígrafos consonantais: lh, ch, nh, rr, ss, qu, gu, sc, sç, xc, xs.
Dígrafos vocálicos: am, em, im, om, um, an, en, in, on, un. 

Transcrição fonológica com dígrafos:
sonho: /soɲo/ (5 letras e 4 fonemas)
chefe: /ʃɛfe/ (5 letras e 4 fonemas)
disse: /dise/ (5 letras e 4 fonemas)
nasça: /nasa/ (5 letras e 4 fonemas)
guia: /gia/ (4 letras e 3 fonemas)
quinta: /kĩta/ (6 letras e 4 fonemas)

Fonemas e a consoante h

A consoante h não representa nenhum fonema.

Transcrição fonológica com h:
hoje: /oƷe/ (4 letras e 3 fonemas)
honra: /õra/ (5 letras e 3 fonemas)
hélice: /ɛlise/ (6 letras e 5 fonemas)

Fonemas e a consoante x

Além da consoante x poder representar vários fonemas, apresenta duas outras características importantes: pode representar dois fonemas, representando um encontro consonantal fonético e pode não representar qualquer fonema.

Transcrição fonológica com x como encontro consonantal fonético:
táxi: /taksi/ (4 letras e 5 fonemas)
axila: /aksila/ (5 letras e 6 fonemas)

Transcrição fonológica com x sem valor fonético:
exsudar: /esudaR/ (7 letras e 6 fonemas)
exceto: /esɛto/ (6 letras e 5 fonemas)